Se descubre planeta gigante orbitando una pequeña estrella. Algo inusual.

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Los astrónomos pensaban que sabían cómo se formaron los planetas, pero un nuevo descubrimiento de un planeta masivo alrededor de una estrella improbable les está dando una pausa.

Un nuevo planeta, apodado NGTS-1b, fue descubierto orbitando una pequeña estrella a 600 años luz de distancia.

La estrella es una enana M roja, la estrella más común en nuestro universo. Pero hasta ahora, no se creía que un planeta gaseoso de tal tamaño existiera alguna vez orbitando este tipo de estrella de baja masa.

“Antes de este descubrimiento se pensó que estas estrellas son buenas para hacer planetas pequeños pero en realidad no producen grandes planetas”, dijo a CBC News Daniel Bayliss, del Grupo de Astronomía y Astrofísica de la Universidad de Warwick en el Reino Unido.

“Y es por eso que fue una sorpresa cuando encontramos este”.

NGTS-1b es lo que los astrónomos llaman un “Júpiter caliente”, un planeta gigante tan grande o más grande que nuestro planeta más masivo. Aunque NGTS-1b es aproximadamente del mismo tamaño que Júpiter, tiene 20 por ciento menos de masa y es solo tres por ciento de la distancia entre la Tierra y el sol. El planeta orbita su estrella cada 2,6 días terrestres.

Pero la estrella en sí tiene una masa de solo la mitad de nuestro sol.

Aunque se han encontrado otros dos planetas gaseosos gigantes alrededor de este tipo de estrellas ( Kepler 45b y HATS-6b ), NGTS-1b es el planeta más grande en comparación con el tamaño de su estrella anfitriona, algo que sorprendió a los investigadores.

“Tal vez hemos tenido mucha suerte y hemos encontrado algo que es muy, muy raro”.– Daniel Bayliss, Universidad de Warwick

La razón por la cual los astrónomos creían que un gigante de gas así de grande no era capaz de formarse alrededor de una estrella de baja masa se debía a la creencia de que no hay suficiente material en una nube de polvo y desechos que forman sistemas estelares como este.

“Tal vez hemos sido muy afortunados y encontramos algo que es muy, muy raro”, dijo Bayliss, autor principal del artículo que se publicará en la revista Monthly Notices of the Royal Astronomical Society.

“Pero también es posible que esto no sea tan raro, solo tenemos que pensar un poco más sobre cómo se están formando estos planetas, y tal vez se puedan formar mucho más fácilmente de lo que pensábamos”.

Encontrar este planeta no fue tarea fácil. Los telescopios buscan pequeños saltos en el brillo de una estrella que podrían indicar que un planeta está orbitando alrededor de él. Pero las enanas rojas son tenues.

“NGTS-1b fue difícil de encontrar, a pesar de ser un monstruo de un planeta, porque su estrella madre es pequeña y débil”, dijo Peter Wheatley, también de la Universidad de Warwick, en un comunicado.

Sorpresas de la naturaleza

Otra cosa interesante sobre el descubrimiento es la edad de la estrella. Si bien los científicos todavía están trabajando para determinar su edad exacta, creen que es muy antigua: entre los cinco y los 10 mil millones de años. La edad del universo tiene aproximadamente 13.8 mil millones de años.

Bayliss dijo que el siguiente paso es descubrir cuántos planetas más están en órbita alrededor de estas estrellas de baja masa. Y esperan que la nueva instalación de encuestas de Tránsito de Próxima Generación en Chile, una colección de 12 telescopios que trabajan juntos para buscar exoplanetas que hicieron el descubrimiento, ayude.

Fuente: CBC News

noviembre 3, 2017