planes de los científicos para salvarnos de un súper volcán.

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Los humanos han sido testigos de muchas erupciones volcánicas cataclísmicas, desde la que destruyó Pompeya en el año 79 dC hasta la extraordinaria erupción de Krakatoa en 1883. Pero en todo el mundo en este momento hay alrededor de 20 supuestos “supervolcanes” que podrían superarlos a todos.

Uno de estos volcanes monstruosos se esconde debajo del Parque Nacional Yellowstone. La Caldera de Yellowstone es una enorme depresión en forma de cráter que mide 30 millas por 45 millas y está llena de material fundido (magma). Si explotara sus entrañas en una súper erupción, no es exagerado decir que la raza humana podría estar en peligro.

Pero los científicos de la NASA han esbozado las líneas generales de un plan que, según ellos, no solo nos evitaría una súper erupción mortal sino que también convertiría el supervolcán de Yellowstone en una fuente de energía eléctrica. En una reseña del plan compartido primero con la BBC, el equipo argumenta que podríamos desviar el calor de la caldera hasta que se vuelva demasiado frío para hacer erupción, y convertir la energía geotérmica en electricidad.

“El objetivo principal … es defraudar gradualmente a Yellowstone como una amenaza para la humanidad”, dice el Dr. Brian Wilcox, ingeniero aeroespacial del Jet Propulsion Laboratory de la NASA en Pasadena, California.

Ese es un objetivo noble, pero ¿podrían las ideas provocativas del equipo realmente funcionar? “Ahora mismo está en el cielo”, dice el Dr. Charles Connor, vulcanólogo de la Universidad del Sur de Florida en Tampa, “pero es una gran trayectoria en la que pensar”.

ENFRIANDO

Una erupción de supervolcanes puede arrojar cientos de millas cúbicas de magma. Afortunadamente, tales arrebatos son raros. La última súper erupción ocurrió hace aproximadamente 74,000 años, mucho antes de la subida de la civilización. La evidencia geológica sugiere que el supervolcán de Yellowstone monta una erupción masiva una vez cada 600,000 a 800,000 años. El más reciente ocurrió hace unos 640,000 años.

Esos hechos pueden ser tranquilizadores, pero los expertos dicen que no son excusa para la complacencia.

“Aunque es poco probable que suceda en la vida de alguien, eventualmente sucederá”, dice Wilcox sobre una erupción de un supervolcán. “Una de estas cosas va a explotar, y va a ser devastadora”.


Vista aérea de la Caldera de Yellowstone. (Sam Beebe / Ecotrust)

En una súper erupción de Yellowstone, todo dentro de 60 millas podría ser incinerado. Wyoming y los estados vecinos podrían estar cubiertos por tres pies de ceniza volcánica, y es probable que algo de ceniza se extienda por la mayor parte de América del Norte. El polvo y los gases liberados por la erupción borrarían suficiente luz solar para eliminar los cultivos y sumergir al mundo en un “invierno volcánico” que podría durar una década o más. La subsiguiente hambruna podría matar a millones de personas.

Pero Wilcox y sus colegas dicen que podríamos reducir el riesgo perforando la roca caliente cerca de la cámara de magma de Yellowstone, comenzando a varias millas fuera del parque.

El agua sería bombeada a través del pozo hacia la roca caliente y luego regresaría a la superficie a una temperatura de más de 600 grados Fahrenheit. El agua caliente podría usarse para impulsar turbinas para generar energía eléctrica. Luego, el agua, ahora enfriada, podría bombearse hacia el subsuelo para eliminar más calor.

Se debe tener mucho cuidado para asegurarse de que el proceso de perforación no desencadene una erupción sin darse cuenta. Yendo despacio y acercándose a la cámara de magma desde los lados y debajo sería el enfoque más seguro, según Wilcox. Y dice que todo sería sorprendentemente factible.

“La mayoría de la gente piensa en un supervolcán como esta cosa increíblemente masiva que es tan grande en comparación con las capacidades humanas de ingeniería”, dice Wilcox. “No es tanto que la cantidad de calor representada sea tan vasta como la experiencia humana. Es que se almacena durante un período muy, muy largo de tiempo y luego se libera todo a la vez “.

Según lo delineado por los científicos de la NASA, el proyecto costaría unos $ 3,46 mil millones. Tomaría miles de años para que todo el calor se extrajera por completo. Durante ese tiempo, a medida que el riesgo de una erupción disminuye lentamente, habrá suficiente calor para generar electricidad a precios competitivos.

El agua sería bombeada a través del pozo hacia la roca caliente y luego regresaría a la superficie a una temperatura de más de 600 grados Fahrenheit. El agua caliente podría usarse para impulsar turbinas para generar energía eléctrica. Luego, el agua, ahora enfriada, podría bombearse hacia el subsuelo para eliminar más calor.

Se debe tener mucho cuidado para asegurarse de que el proceso de perforación no desencadene una erupción sin darse cuenta. Yendo despacio y acercándose a la cámara de magma desde los lados y debajo sería el enfoque más seguro, según Wilcox. Y dice que todo sería sorprendentemente factible.

“La mayoría de la gente piensa en un supervolcán como esta cosa increíblemente masiva que es tan grande en comparación con las capacidades humanas de ingeniería”, dice Wilcox. “No es tanto que la cantidad de calor representada sea tan vasta como la experiencia humana. Es que se almacena durante un período muy, muy largo de tiempo y luego se libera todo a la vez “.

Según lo delineado por los científicos de la NASA, el proyecto costaría unos $ 3,46 mil millones. Tomaría miles de años para que todo el calor se extrajera por completo. Durante ese tiempo, a medida que el riesgo de una erupción disminuye lentamente, habrá suficiente calor para generar electricidad a precios competitivos.

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