La NASA podría tener grandes cambios

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Antes de que el representante Jim Bridenstine fuera nominado para dirigir la NASA, ya tenía ideas poco ortodoxas sobre lo que debería hacer. En 2016, como uno de los congresistas de Oklahoma, propuso el American Space Renaissance Act , que llamó una “doctrina pionera” que reenfocaría la misión de la NASA .

La agencia espacial se concentraría en los vuelos espaciales tripulados y “aseguraría permanentemente a los Estados Unidos de América como la nación líder en viajes espaciales”. La visión de Bridenstine eliminaría dos de las actuales misiones declaradas de la NASA: perseguir actividades aeronáuticas y espaciales con fines pacíficos y científicos, y expandir conocimiento de la Tierra y su atmósfera. (Bridenstine ha dicho que no hay evidencia creíble de que el CO2 afecte el clima mundial.) En su lugar, su plan difundiría la influencia humana en todo el sistema solar y aseguraría que Estados Unidos aparezca primero en mundos alienígenas y los prepare para su uso por los humanos.

Bridenstine nunca esperó que su legislación fuera aprobada en su totalidad. Pero como candidato del presidente Trump para el administrador de la NASA, aún puede tener la oportunidad de darse cuenta de su visión. El miércoles, es probable que enfrente preguntas difíciles de parte de los senadores preguntándose si un ex piloto de la Armada de 42 años y escéptico del clima con entusiasmo por el espacio pero sin formación técnica o conexión formal con la NASA es realmente el hombre adecuado para el trabajo.

El representante Jim Bridenstine es el candidato del presidente Trump para dirigir la NASA.

Sue Ogrocki / AP

Su nominación fue ampliamente esperada tanto en Washington como en la comunidad aeroespacial, y los senadores de Florida se opusieron a él desde el principio. El republicano Marco Rubio y el demócrata Bill Nelson, este último ex astronauta, ambos lamentaron la elección de un político para el puesto, en lugar de alguien con vínculos más profundos con la NASA. 1 Bridenstine podría ser “devastador para el programa espacial”, le dijoRubio a Politico . “Es la única misión federal que en gran parte ha estado libre de política, y se encuentra en una coyuntura crítica en su historia”.

Las objeciones de los senadores en Florida y otros estados probablemente se derivan en parte del apoyo de Bridenstine a las llamadas compañías de “nuevo espacio” como SpaceX de Elon Musk, Blue Origin de Jeff Bezos y otros. Otorgar amplios contratos con la NASA a esos nuevos ejecutivos podría reducir la cantidad de empleos disponibles en las plantas de cohetes manejadas por Boeing, Lockheed y otras compañías “heredadas”, que emplean trabajadores en Florida, Alabama, Colorado, Texas, Washington y otros estados. Mientras tanto, los senadores republicanos Ted Cruz de Texas y Richard Shelby de Alabama se han alineado en apoyo. Shelby dijo en Twitter que se reunió con Bridenstine y que el senador espera “apoyarlo a lo largo de este proceso”.

Probablemente el respaldo más notable vino el 20 de septiembre de Buzz Aldrin, astronauta del Apolo 11 y explorador de la exploración espacial, quien fue coautor de un endoso en la revista Space News diciendo que el acto de renacimiento espacial de Bridenstine “ofrece un plan claro y factible”.

Pero la nominación de Bridenstine también ha causado alarma entre los grupos ecologistas , defensores del clima y otros preocupados por las declaraciones que ha hecho sobre el cambio climático , por ejemplo, diciendo falsamente que las temperaturas mundiales dejaron de aumentar hace 10 años . Tales puntos de vista podrían tener consecuencias importantes, porque alrededor del 10 por ciento del presupuesto de la NASA – $ 1.9 mil millones , de acuerdo con Climate Central, de los $ 19.65 mil millones asignados a la agencia en 2017 – se gasta en investigación climática.

El senador de Ohio Sherrod Brown, un demócrata cuyo estado es sede del Centro de Investigación Glenn de la NASA, condenó la nominación de Bridenstine en un correo electrónico a los partidarios de la campaña, según la CNN . “No tiene experiencia en investigación científica o academia. Incluso ha expresado dudas de que los humanos contribuyan al cambio climático, un área de investigación en la que la NASA está íntimamente involucrada “, escribió Brown.

Ellen Stofan, que estudia Marte y Titán y fue el científico en jefe de la NASA bajo Obama, dijo que el cuestionario escrito de Bridenstine presentado con su nominación sugería una visión más positiva de la ciencia que sus declaraciones anteriores. “Habló un poco sobre el equilibrio entre la ciencia planetaria y la ciencia de la Tierra. Pero no creo que encuentres un científico planetario que no hable sobre la importancia crítica de usar satélites para estudiar este planeta “, dijo. “El cambio climático es el mayor desafío que enfrentamos ahora como país, y la NASA juega un papel clave para ayudarnos a entender este planeta . No nos gustaría ver que se corte de ninguna manera “.

El presidente Trump firmó un proyecto de ley de presupuesto en marzo que reorientó los esfuerzos de la NASA, priorizando la exploración del espacio profundo y una misión tripulada a Marte.

Jim Lo Scalzo-Pool / Getty Images

El presupuesto y las prioridades de la NASA son establecidos por la Casa Blanca e implementados por el administrador, suponiendo que el Congreso apruebe los fondos. Tiene cuatro áreas de enfoque: aeronáutica, que coloca la primera A en el acrónimo de la NASA; exploración humana, que incluye la Estación Espacial Internacional; ciencia, que incluye ciencias de la Tierra, ciencia planetaria, astrofísica y heliofísica; y tecnología espacial. El presupuesto general de la NASA se ha mantenido bastante estable en los últimos años, pero ese dinero ha cambiado entre estas cuatro divisiones, que la NASA llama “direcciones”. El financiamiento de una de las direcciones podría aumentar mientras que otra baja. Esos fondos cambiantes reflejan prioridades cambiantes, pero la visión de un administrador marca la pauta para toda la agencia, dijo Phil Larson, Decano asistente de la escuela de ingeniería de la Universidad de Colorado-Boulder y ex funcionario de ciencia de la Casa Blanca de Obama. “Los 17,000 funcionarios de la NASA miran hacia ese liderazgo por lo que debería enfocarse en su día a día”.

Las declaraciones y preguntas pasadas de Bridenstine durante las audiencias del Congreso indican que le gustaría que la NASA se centre primero en la luna y en Marte más tarde, en parte porque China prioriza las dos misiones de esa manera también. En una audiencia del comité de febrero , Bridenstine notó el exitoso orbitador lunar de China y dijo que el espacio entre la Tierra y la Luna es “críticamente importante para la posición geopolítica de los Estados Unidos”. Por el contrario, describió una misión Mars ”

En esto, Bridenstine parece estar alineado con el Consejo Nacional del Espacio, un grupo liderado por el Vicepresidente Mike Pence que coordina los intereses espaciales entre la NASA, el Departamento de Defensa y otras agencias. El consejo se había formado y se disolvió dos veces antes, más recientemente en la década de 1990, pero el presidente Trump lo resucitó. En la primera reunión del consejo, el 5 de octubre, Pence anunció un renovado enfoque en las futuras misiones lunares, aunque no hubo discusión sobre la financiación.

Más que las cabezas de otras agencias científicas, el administrador de la NASA desempeña el papel de árbitro, entre la NASA y la Casa Blanca, pero también entre las cuatro divisiones de la agencia, dijo Casey Dreier, director de política espacial de la Sociedad Planetaria . Por ley, los fondos de las direcciones están separados, y la NASA solo puede mover alrededor del 5 por ciento de su dinero antes de que el Congreso se involucre, dice Dreier. Un administrador de la NASA juega un papel importante en cómo y dónde se establecen inicialmente esos fondos. “Ahí es donde el administrador de la NASA realmente hace la diferencia. Eligen, ¿qué hacemos si el Congreso no se alinea con nuestras prioridades? ¿Qué es más importante para la agencia? “, Dijo Dreier.

Desde la época de Apolo, el presupuesto de la NASA generalmente ha seguido las fluctuaciones en el gasto discrecional general, dijo Dreier. Pero mientras el Congreso mantiene las reglas monetarias y puede ajustar el presupuesto de forma contraria a los deseos de la Casa Blanca, que sucedió a principios de este año cuando un comité del Senado restauró los recortes propuestos por Trump a programas de educación de la NASA y otros proyectos, la solicitud de la Casa Blanca. las declaraciones del administrador pueden afectar drásticamente la política, dijo Dreier. “A menos que algo sea específicamente revocado o especificado, generalmente el proceso se convertirá por defecto en la posición de la Casa Blanca. Hay poder en esa solicitud “.

Los expertos en política espacial se han reunido con Bridenstine en privado en las semanas posteriores a su nominación, y dicen que Bridenstine está comprometido, formula preguntas detalladas y parece interesado en la misión de la NASA. “Con el liderazgo global de la NASA, seremos pioneros en el sistema solar, enviando humanos a la Luna, a Marte y más allá”, escribió Bridenstine en un extenso cuestionario entregado como parte de su nominación.

“Está personalmente interesado e interesado en el espacio, y quiere el trabajo”, dijo Dreier. “Hay un beneficio de no tener ningún compromiso personal intrínseco con el campo, porque no traes esos sesgos conscientes o inconscientes contigo”.

Larson, veterano de la Oficina de Política Científica y Tecnológica de la administración Obama y SpaceX, dijo que la audiencia de confirmación esta semana será la verdadera prueba de dónde se encuentra Bridenstine.

“Para un funcionario de la administración Obama, estoy bastante optimista con respecto a su nombramiento, principalmente porque (a) creo que podría ser mucho peor, y (b) parece tener una pasión por estos temas”, dijo Larson. “Pero su audiencia de confirmación será importante para ponerlo sobre el registro del cambio climático”. Las preguntas obvias sobre el cambio climático requieren respuestas obvias de un líder potencial de la NASA, por lo que es donde verá a senadores como Nelson aprovechar esa oportunidad para mirar bajo el capó “.

Determinar un objetivo a largo plazo para la NASA podría ser un pilar central para la administración Trump, en la medida en que sea posible un gran cambio en su primer mandato, con el proceso presupuestario 2018 retrasado y el proceso presupuestario 2019 ya en marcha. Bridenstine tendrá que lidiar con cómo y si sus acciones y declaraciones podrían polarizar a la NASA, una de las agencias gubernamentales más populares del país.

“La NASA tiende a ser aún no partidista, y es porque la NASA es una zona rara, donde aún tiene una política parroquial que la afecta”, dijo Dreier. “Tienes este compromiso de nivel básico con la NASA de una amplia variedad de personas de todo el espectro ideológico, lo que le da una fuerza inusual para continuar persiguiendo cosas increíbles”.

octubre 31, 2017