Evidencias de plumas de agua en Europa son descubiertas.

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Publicado ayer en un documento para  Nature Astronomy , un equipo de científicos dirigido por el Dr.  Xianzhe Jia dio a conocer pruebas sólidas de que una de las lunas de Júpiter, Europa, está vertiendo agua en el espacio en forma de penachos. Este sorprendente resultado proviene de anomalías descubiertas en datos de hace décadas de la misión Galileo de la NASA. Este descubrimiento no solo muestra la importancia de los datos de archivo pasados, sino que también tiene implicaciones críticas en la búsqueda de vida extraterrestre.

NASA / Gregory Revera / JPL

Una comparación de los tamaños de la Tierra, la Luna y Europa

Durante años, Europa ha sido un candidato prometedor para albergar vida alienígena debido a su potencial habitabilidad. Es la sexta luna más grande del Sistema Solar y cuenta con una atmósfera de oxígeno tenue y tenue, así como un campo magnético: componentes importantes de un entorno habitable. La característica más convincente de Europa, sin embargo, se encuentra debajo de las millas de hielo que forman su superficie: un océano masivo de agua salada. Debido a la órbita no circular de Europa y su resonancia con las lunas cercanas Io y Ganimedes, las fuerzas gravitacionales que experimenta cambian a lo largo de su órbita. Estas fuerzas estiran y exprimen Europa, causando fricción y, por consiguiente, energía térmica. Gracias a este calor, la superficie de Europa aún podría ser hielo sólido mientras alberga un océano líquido a continuación.

Crédito: NASA

La impresión de un artista de la estructura interna de Europa

Además de la presencia de agua líquida, Europa tiene algunas otras características inusuales que lo convierten en un lugar crucial para buscar vida extraterrestre. Investigación publicada en el Journal of Geophysical Research: Planetsa fines de 2017, Europa sugirió que podría ser el único objeto no terrestre en nuestro Sistema Solar que tenga placas tectónicas. El movimiento e interacción de las placas de la corteza es particularmente importante para Europa porque podría ser un mecanismo por el cual los nutrientes y los componentes básicos de la vida migran de la superficie al océano de abajo. Algunos de estos componentes ya se han detectado en la corteza de Europa en forma de minerales similares a la arcilla llamados filosilicatos. Estudios anteriores también han propuesto que el océano de Europa no solo está tan oxigenado como el de la Tierra, sino que está interactuando con el fondo marino. En pocas palabras, el océano de Europa tiene todos los materiales necesarios para mantener la vida: agua, calor y materiales orgánicos.

Debido a este atractivo atractivo de la habitabilidad, el descubrimiento de una fuerte evidencia de las plumas de Europa ofrece una oportunidad única para detectar potencialmente los primeros signos de vida alienígena. Sin las plumas, sería prohibitivamente difícil muestrear y observar el océano de Europa, pero su presencia les da a los científicos la oportunidad de realizar estos experimentos con material oceánico que se expulsa al espacio. La posibilidad de penachos en Europa se ha debatido en años anteriores debido a las imágenes del Telescopio Espacial Hubble, pero los datos estaban en el límite de la sensibilidad del observatorio. Sin embargo, en lugar de esperar telescopios futuros, el Dr. Jia y su equipo de investigadores miraron hacia el pasado. Específicamente, vertieron datos de 20 años de campo magnético y de emisión de ondas de plasma de la misión Galileo de la NASA.

Crédito: NASA, JPL

Representación de un artista de la misión Galileo de la NASA

De 1995 a 2003, Galileo estudió Júpiter y sus cuatro lunas más grandes, realizando solo 11 sobrevuelos de Europa. Uno de los más cercanos ocurrió en diciembre de 1997, durante el cual Galileo se sumergió a menos de 250 millas por encima de la superficie de Europa. Cuando Jia y sus colaboradores revisaron los datos de esta observación, sabían que, si las plumas estuvieran presentes, causarían cambios en el campo magnético y en las mediciones de densidad de partículas. Durante tres minutos seguidos, Galileo detectó anomalías significativas coincidiendo con el paso más cercano por regiones de temperatura inusualmente elevada en la superficie de Europa. Dada la velocidad conocida de Galileo, esto implicaría que la pluma Jia et al. descubierto fue más de 600 millas de ancho.

NASA / JPL / Caltech

La impresión de un artista de la estructura subsuperficial de Europa

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