Enorme tormenta en Marte arremete a Curiosity

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El rover Curiosity de la NASA está controlando la enorme tormenta de polvo marciana que ha marginado a su primo mayor en el otro lado del planeta.

Esa tormenta, que cubrió tanta área como América del Norte y Rusia combinadas a partir de hoy (12 de junio), ha engullido el rover Opportunity del tamaño de un carrito de golf, sumergiendo sus alrededores en una oscuridad perpetua. Por lo tanto, la Oportunidad con energía solar ha cesado temporalmente las operaciones científicas .

Una foto reciente de Curiosity sugiere que el polvo puede estar invadiendo un poco su ubicación, el cráter Gale de 96 millas (154 kilómetros) de ancho. Pero Curiosity es de energía nuclear, por lo que una caída de la luz solar no es tan preocupante para sus manipuladores.

Aún así, el equipo de Curiosity está tratando de controlar la tormenta.

“Para medir el polvo en la atmósfera, primero apuntaremos a Mastcam hacia el sol y tomaremos una medida tau, que nos permite determinar la profundidad óptica verticalmente”, escribió Rachel Kronyak, miembro del equipo de la misión, en una actualización el viernes  (8 de junio). (Mastcam, abreviatura de “Mast Camera”, es el sistema de dos cámaras en el mástil con forma de cabeza de Curiosity. Las cámaras capturan fotos en color y video del paisaje y el suelo de Red Planet para diversos fines).

“Entonces tomaremos una imagen Mastcam del borde del cráter para determinar la extinción de la línea de visión, que está directamente relacionada con la cantidad de polvo presente. ENV también tomará algunas películas con Navcam para evaluar las nubes, la dirección del viento y para buscar diablos de polvo “, agregó Kronyak. (“ENV” se refiere al equipo de ciencia ambiental de la misión. Navcam es el sistema de cámara de navegación en blanco y negro de Curiosity, cuyas imágenes ayudan al equipo rover a planificar rutas).

Esta no es la primera gran tormenta de polvo resistida por Opportunity, que aterrizó en el planeta rojo en enero de 2004: una tormenta aún mayor obligó al rover a dejar de funcionar durante dos semanas en 2007. Pero el polvo que rodea a Opportunity ahora es mucho más espeso de lo que era durante esa tormenta anterior, los miembros del equipo de misión han dicho.

Opportunity transmitió un mensaje a sus manejadores el domingo (10 de junio), lo cual es una buena señal; muestra que el rover todavía tiene una cantidad decente de batería restante. Los miembros del equipo de la misión tienen un delicado acto de equilibrio por delante si la tormenta de polvo persiste; necesitarán encender los calentadores de Opportunity lo suficiente como para evitar que el rover se congele, pero no tanto como para que se les agoten las baterías.

Y el frío marciano puede matar. El gemelo de Opportunity, Spirit , que también aterrizó en el planeta rojo en enero de 2004, aparentemente murió congelado después de quedar atrapado en la arena gruesa en 2010.

Curiosity ha estado explorando Gale Crater desde agosto de 2012. El vehículo de tamaño real comenzó su misión a Marte en el suelo del cráter, pero actualmente está subiendo por las estribaciones del Monte Sharp, que se eleva 3.4 millas (5.5 km) hacia el cielo marciano desde el centro de Gale .

Fuente: www.space.com

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