El satélite más poderoso jamás creado pronto estará en órbita.

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La semana pasada, el siguiente gran observatorio espacial de la NASA, el Telescopio Espacial James Webb, fue retirado de la cámara gigante de pruebas criogénicas en la que ha estado viviendo desde julio en el Centro Espacial Johnson de la NASA en Houston. El telescopio acaba de terminar alrededor de 100 días de pruebas dentro de la cámara, donde fue sometido a temperaturas muy frías para ver si estaba listo para las frías condiciones del espacio. Ahora, JWST pronto se trasladará a California para otra ronda de pruebas, antes del lanzamiento programado de la nave en 2019.

JWST pronto será el telescopio espacial más poderoso jamás construido. Con la intención de orbitar a un millón de millas de la Tierra, el telescopio permitirá a los científicos observar en los rincones más profundos del Universo, ayudándonos a aprender más sobre las primeras galaxias que se hayan formado. Y con un espejo primario más de seis veces más grande que el del Telescopio Espacial Hubble de la NASA, JWST tendrá una resolución extremadamente alta, capaz de estudiar las atmósferas de los planetas fuera de nuestro Sistema Solar.

Pero la NASA necesita saber que el telescopio es lo suficientemente resistente como para soportar tanto el lanzamiento como el duro ambiente del espacio. Antes de la prueba criogénica, la NASA colocó el telescopio en rondas de pruebas acústicas y vibratorias en el Goddard Space Flight Center en Maryland para imitar las condiciones que la nave podría experimentar durante su lanzamiento en un cohete europeo Ariane 5. La NASA pausó temporalmente esas pruebas cuando JWST tuvo una “respuesta inesperada” a una prueba vibratoria en diciembre pasado. Pero, en última instancia, la NASA descubrió la fuente del problema y terminó las pruebas antes de mover el telescopio a Houston.

Ahora, la siguiente parada del telescopio es la ubicación de Northrop Grumman en Redondo Beach, el principal contratista de defensa que ha estado construyendo JWST para la NASA. Allí, el espejo principal de JWST se unirá con su “protector solar”, una estructura compleja que está diseñada para evitar que el telescopio se sobrecaliente. JWST debe observarse con luz infrarroja, lo que significa que debe funcionar a temperaturas extremadamente frías para que funcione correctamente. El protector contra el sol está compuesto por capas delgadas de un material llamado Kapton, que se expandirá y bloqueará el intenso calor del sol.

La NASA espera que la instalación del parasol sea un proceso increíblemente complejo, que es una de las razones por las cuales la agencia espacial retrasó recientemente el lanzamiento del telescopio desde finales de 2018 hasta la primavera de 2019 . Pero una vez que JWST se une con su protector solar y se instalan algunos más componentes en el telescopio, la nave espacial estará más o menos completa. El observatorio se someterá a algunas pruebas adicionales en Northrop Grumman, y luego se enviará a la Guayana Francesa para su lanzamiento.