Científicos confirman que hace 3500 millones de años existía vida en la tierra.

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Como humanos, es difícil tener una visión a largo plazo de la historia porque somos los nuevos niños en la cuadra, habiendo sido solo alrededor de 3 millones de años más o menos. Aunque puede sentirse viejo para cuando sea adulto, la realidad es que las personas son un desarrollo reciente. Las primeras formas de vida existieron mucho antes de nuestra llegada, ahora confirmadas como hace unos 3.5 billones de años.

Durante más de dos décadas, ha habido una disputa en la comunidad científica sobre los fósiles más antiguos jamás encontrados. Los paleobiólogos finalmente han dejado el debate hoy (18 de diciembre), con un nuevo estudio en las Actas de la Academia Nacional de Cienciasque utiliza las últimas técnicas hasta la fecha de los restos más antiguos disponibles, confirmando la existencia de bacterias y microbios de casi 3.5 hace mil millones de años, posiblemente viviendo en un planeta sin oxígeno.

La investigación, dirigida por el paleobiólogo William Schopf de la Universidad de California-Los Ángeles y el geocientífico John Valley de la Universidad de Wisconsin-Madison, ha estado en proceso por lo que parece ser un largo tiempo para la mayoría, pero que los académicos saben que es simplemente una abrir y cerrar de ojos en términos de vida en la Tierra. Los especímenes en cuestión, en su mayoría bacterias y microbios ahora extintos, se encontraron en 1982 en Apex Chert, una formación rocosa en el oeste de Australia, en una roca.

En 1993, basándose en los análisis radiométricos de la roca y la forma de los fósiles, Schopf los marcó como seres biológicos que existían hace 3,45 mil millones de años. La roca contenía la evidencia directa más temprana de la vida, pensó Schopf, e infería de ella que las criaturas existían más de mil millones de años antes de lo que cualquiera creía. Pero algunos científicos argumentaron que esta afirmación era demasiado especulativa y que los microfósiles, invisibles a simple vista, en realidad eran solo fragmentos de roca con formas extrañas, minerales extraños que solo parecen contener especímenes biológicos pero no lo hacen.

Desde entonces, la tecnología ha mejorado y Schopf y Valley se unieron para idear una nueva forma de analizar el espécimen de roca, que ahora vive en el Museo de Historia Natural de Londres. Valley pasó 10 años desarrollando un método para analizar las especies individuales que tienen la forma de pequeños cilindros y filamentos.

Cualquier tipo de sustancia orgánica (incluidas la roca y el microbio) contiene una mezcla característica de isótopos de carbono. Usando un espectrómetro de masa de iones secundario (una herramienta muy rara, una de las cuales se encuentra en la Universidad de Wisconsin), los científicos pudieron separar el carbono de cada fósil en isótopos. De esa forma, podrían medir la composición de isótopos de carbono de cada fósil y compararlos con rocas sin fósiles de la misma época.

La diferencia en las proporciones de carbono-isótopo entre los fósiles y la roca sin fósiles mostró que Schopf tenía razón sobre los fósiles que encontró hace años, según el estudio. Se ha demostrado que la roca, datada hace 3.500 millones de años, contiene restos de vida biológica simple tan antigua como la roca en la que se encontraron.

Además, Schopf y Valley pudieron conectar proporciones específicas de carbono-isótopo con formas fósiles específicas, esencialmente, lo que les permitió identificar un puñado de diferentes seres vivos antiguos. Después de analizar los microfósiles individualmente, identificaron cinco especies, concluyendo que dos eran fotosintetizadores, dos eran organismos que consumen metano y uno producía metano.

Muchos años de estudio, debate y trabajo han confirmado la afirmación anterior de que la vida en la Tierra se originó hace muy, muy, mucho tiempo, o al menos eso creían los investigadores. “Creo que está arreglado”, dijo Valley en una declaración de la Universidad de Wisconsin sobre el estudio. “Estos son un grupo primitivo pero diverso de organismos”.

Corrección: una versión anterior de esta historia decía que la roca tenía fecha de carbono. Tenía una fecha radiométrica de 3.500 millones de años

diciembre 19, 2017